Cuándo usar Richter y cuándo no con los sismos en Chile

Un constante en Chile son los temblores. Vivas en el norte, centro o sur del país, en el año al menos uno te tocará sentir.

Si bien se considera que -los chilenos- tenemos una cultura sísmica, esta no está del todo aprendida. De hecho hasta hoy persisten ciertos errores  a la hora de referirse a uno.

Ocurre muy repetidamente cuando se leen los datos de un movimiento.

El Centro Sismológico Nacional (CSN), dependiente de la Universidad de Chile, es el organismo científico oficial en entregar las coordenadas y valores de un terremoto, sin embargo la gente y -cada vez menos- la prensa insiste en darle interpretaciones erróneas a los números que un informe sísmico entrega.

No todo es Richter

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Terremoto de Coquimbo de 2015. Informe del CSN.

Lo que vemos arriba es un informe del CSN del terremoto de Coquimbo, ocurrido el 16 de septiembre de 2015. Afectó a toda la zona centro de Chile y provocó un tsunami local.

Muchos comenzaron a decir que el terremoto fue de Magnitud 8,4 en la escala de Richter, lo que en estricto rigor era errado.

Tal como muestra el informe de la agencia sismológica oficial de nuestro país, la lectura se hizo en la escala de “magnitud de momento” abreviada como Mw, y no “magnitud local”, que usa la clave Ml y conocida como Richter.

El asunto tiende a confundir, pues en algunas réplicas siguiente, el CSN ocupó ambas escalas, por lo que hablar solo de magnitud, y magnitud Richter, viene a ser correcto siempre y cuando usemos la cifra adecuada.

Una de las réplica del terremoto M8.4.
Una de las réplica del terremoto M8.4.

¿Por qué a veces están estas dos escalas, y a veces solo una? Sergio Barrientos, director del CSN, explica.

“Todos nuestros temblores de magnitud 6, 5, 4 y 3 son medidos en Ml, que es una representación de la amplitud máxima de las ondas. Desafortunadamente Ml, para temblores más grandes, tiende a saturarse y no representa bien el tamaño del terremoto”, afirmó en una entrevista que tuve con él para BioBioChile.

“En general -continúa- nosotros calculamos con Mw para aquellos temblores que sean más grandes y mayores de 5,5, pues representa mejor el tamaño del terremoto. Ml se satura entonces y no representa adecuadamente el número más allá de 6”.

– ¿Con Ml es correcto decir ‘magnitud Richter’ no?

Claro. La definición que hizo (Charles Francis) Richter el año 1934, responde a Ml, y por eso ha sido usada por tanto tiempo en la sismología. Lo que ha hecho el inventor de la escala de momento es la de concebir para aquellos sismos en los cuales de magnitud empieza a ser retirada.

– Se dice que la escala Richter está obsoleta

Se ha encontrado que la magnitud, tal cual la definió Richter, para terremotos muy grandes, se satura. Entonces, no representa bien el tamaño. Por eso alguna gente piensa que es obsoleta. Sin embargo, hace un buen trabajo para magnitudes menores que 6. Se ha habilitado esa manera de medir los terremotos por mucho tiempo, para poder comparar los terremotos actuales con los terremotos antiguos, es por eso que se usa aun esa medida.

Barrientos agrega que como entidad entregan ambos datos, ya que sirven para distintos propósitos en los que los sismólogos quieran trabajar. “Nosotros entregamos estas dos informaciones para los sismólogos que estudian esto, quienes hacen catálogos donde comparan tamaños de terremotos, puedan hacerlo de la manera que ellos quieran”.

USGS

Para el caso del Servicio Geológico de Estados Unidos, más conocido como USGS, éste sólo utiliza la escala de magnitud, por lo que JAMÁS se debe leer uno de sus informes con la escala Richter. Para ellos, simplemente, está obsoleta.

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